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La contaminación del agua y su impacto en la economía

La contaminación del agua tiene el poder de frenar significativamente el crecimiento económico e impactar en una gama de objetivos de desarrollo, según un informe del Banco Mundial publicado esta semana.

Si bien existe una idea generalizada de que los países pueden primero hacer crecer su economía y luego limpiar la contaminación una vez que sean más ricos, los resultados sugieren que a menudo ese no es el caso. Los “costos de la contaminación actúan como viento en contra del crecimiento económico”, explicó Jennifer Sara, directora global de práctica de agua del banco.

El informe analizó el impacto de la calidad del agua en los Objetivos de Desarrollo Sostenible. Utilizando datos recopilados de estaciones de monitoreo y tecnología de teledetección, descubrió que la falta de agua limpia puede impedir el progreso económico al afectar la salud, la agricultura y los ecosistemas.

Pero con muchos contaminantes nocivos no visibles, la incertidumbre sobre los impactos y la falta de monitoreo, el informe describe la situación como una “crisis invisible”.

“Existe una gran necesidad de aumentar el monitoreo de la calidad del agua en todo el mundo y hacer que esta información esté disponible y accesible al público”, dijo Sara.

Los suministros de agua pueden estar contaminados con bacterias, aguas residuales, productos químicos y plásticos que afectan su nivel de oxígeno.

Según la Organización Mundial de la Salud, 2 mil millones de personas acceden al agua potable de una fuente contaminada con heces. Esto puede causar enfermedades como el cólera, la fiebre tifoidea y la poliomielitis, e impedir la capacidad de trabajo de una persona.

Pero hay muchos otros culpables. Por ejemplo, el nitrógeno fertilizante, que a menudo se encuentra en los cuerpos de agua, puede retrasar el crecimiento de un niño hasta en un 19%, según el informe. Mientras tanto, la solución salina daña suficientes cultivos anualmente como para alimentar a 170 millones de personas cada día.

Si bien es probable que la industrialización de los países de bajos ingresos experimente una fuerte contaminación del agua, no hay una sola región que no se vea afectada, dijo Sara. El informe establece que los países de ingresos medios podrían ver un impacto aún mayor en su economía dada su mayor actividad industrial, mientras que los países de altos ingresos también están en riesgo como resultado de los contaminantes de los microplásticos y los productos farmacéuticos.

La Dra. Virginia Newton-Lewis, analista senior de políticas de WaterAid, dijo que la calidad del agua es una parte clave para lograr la seguridad del agua. “Actualmente recibe mucha menos atención que otros problemas del agua y necesitamos superar la inercia y la baja conciencia de los impactos que está teniendo en la salud”, dijo.

Si bien Neil Jeffery, CEO de la organización sin fines de lucro Water & Sanitation for the Urban Poor, pidió a los gobiernos que impulsen estándares más altos de gestión del agua a través de una regulación efectiva, Sara cree que es clave el monitoreo y la aplicación de las regulaciones existentes. Ella sugirió que las nuevas tecnologías como la teledetección y la blockchain pública podrían desempeñar un papel en la mejora de la supervisión.

Pero la prevención es lo más importante, agregó: “Dada la incertidumbre sobre los umbrales seguros para los parámetros de calidad del agua en el agua potable, la prevención es el curso de acción más seguro, y para ciertos rangos de ciertos contaminantes también es mucho más barato que tratar el agua después de haber sido despojado “.

El informe también recomienda tratar el 100% del agua potable, garantizar que los contaminadores asuman los costos de la contaminación del agua, proporcionar incentivos para la inversión privada en infraestructura de tratamiento de agua y educar a los ciudadanos.

“Resolver los problemas de calidad del agua requerirá esfuerzos en nombre de los gobiernos, la industria, los científicos y la comunidad de desarrollo”, dijo Sara.

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