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Conocimiento, innovación e investigación en aguas residuales

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En este capítulo se analizan las tendencias en las áreas de conocimiento, investigación, innovación, creación de capacidades y gestión de aguas residuales, en particular los vacíos y obstáculos actuales. Algunas de las soluciones planteadas son la creación de capacidades, la sensibilización pública y una colaboración más eficiente, donde se destaca el potencial de la recuperación de costos y se aplican soluciones tecnológicas en las escalas adecuadas.

Sistemas distribuidos de aguas residuales: Una alternativa a los sistemas descentralizados

Los sistemas distribuidos constituyen un método flexible, localizado y altamente interrelacionado, donde la infraestructura central desempeña un rol fundamental, mientras que los sistemas adaptados, más pequeños, funcionan e interactúan con los usuarios un nivel más local. Los sistemas distribuidos de agua no son simplemente innovaciones técnicas, sino que requieren una gobernabilidad innovadora y además no son la opción correcta en todos los casos. Aun en contextos específicos donde sí constituyen la solución más adecuada, estos sistemas enfrentan diversos obstáculos que limitan su difusión.

En primer lugar, los sistemas distribuidos pueden debilitar los sistemas centrales actuales (por ejemplo, en la recolección y tratamiento de aguas residuales) cuando los mayores usuarios se desconectan de la red central, privando así al servicio de determinados ingresos.

Esto es un problema, porque los sistemas distribuidos funcionan de forma más eficiente cuando lo hacen con infraestructuras de tuberías centrales. Es posible que los servicios y los gobiernos municipales prefieran no explorar aquellas opciones que puedan afectar de forma negativa la base de ingresos de las redes actuales, a no ser que se identifiquen fuentes de ingresos alternativas.

En segundo lugar, los sistemas distribuidos plantean el tema de la responsabilidad: ¿quién es responsable y debe rendir cuentas por el servicio brindado a nivel del edificio o del distrito? La rendición de cuentas constituye una dificultad, ya que los sistemas distribuidos deben tener la capacidad de supervisar y controlar la calidad de múltiples flujos de agua a diferentes niveles, lo cual también generaría costos adicionales.

En tercer lugar, se debe estudiar la complejidad de las economías de escala en la gestión de aguas residuales urbanas. Con respecto a las economías de escala materiales, suele ser menos costoso operar una gran planta de tratamiento que varias pequeñas. Sin embargo, estas pueden ser equilibradas por las economías de sistemas, ya que se ahorra en costos de inversión en la instalación de infraestructura centralizada en comparación con el tratamiento in situ de aguas residuales con tecnología de reutilización.

Conclusión

Algunos temas fundamentales a investigar son: relación costo-beneficio, comportamiento,
aceptación e incentivos para el consumidor, modelos de negocios y acuerdos institucionales. Asimismo, es necesario tener en cuenta los temas relacionados con la propiedad del sistema, la aceptación de los hogares y el financiamiento de dicho sistema, especialmente en los países en desarrollo.

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